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抗生素杀灭细菌

在20世纪初,细菌感染每年夺去千万人的生命。抗生素发现于1928年。英国科学家弗莱明无意中发现一种青霉菌。青霉菌有杀死细菌的效力,但没有取得更大的进展。1939年,正在牛津工作的德国生化学家钱恩和澳大利亚病理学家弗洛里继续了弗莱明的研究。两年后制成首批青霉素,第一个采用此药的病人是个警察,他的头部、脸部、肺部受到严重的细菌感染,接受治疗仅仅5天,病情大为好转,康复之快令人惊异。不幸的是,由于没有足够青霉素继续治疗,一个月后终于死亡。

第二次世界大战促使青霉素大量生产。1943年,已有足够青霉素治疗伤兵;1950年,产量可满足全世界需求。今天,抗生素种类繁多,品种仍在不断增加。80年代末期,科学家研制出名为喹诺酮的合成抗生素,用以治疗胸部和膀胱的感染。这类抗生素另有一个优点,就是细菌似乎不能对其产生抵抗力。

抗生素的作用,是杀死病人体内的细菌。细菌必须繁殖,才能造成持续的感染;感染的各种病症正是细菌大量繁殖引起的。

青霉素在细菌繁殖时破坏其细胞壁结构,细菌因细胞质漏出而死亡。

有些抗生素则破坏细菌制造蛋白质的部分,细菌因缺乏蛋白质而停止繁殖。另有些抗生素扰乱细菌的遗传密码,抑制细菌繁殖。

科学家研制抗生素新品种,必须确保抗生素既杀死细菌,又不伤及人体组织,否则会引起腹泻、晕眩等副作用。人们尽量使抗生素只杀死某些细菌,但有些抗生素也会把一些人体所需的细菌杀死;这些细菌本来能够抑制有害微生物的生长,一旦被消灭,病人可能受到继发感染。举例来说,青霉素往往会杀死对抗念珠菌的细菌,而念珠菌会引起鹅口疮、阴道炎、皮肤炎等病。科学家最感头痛的,是细菌会不断演化,作出适应性改变,产生抗药性。

因此,科学家须不断寻找更新、更有效的抗生素。